Expansión de los Estados Unidos

¿Cómo comenzó la expansión de los Estados Unidos?

La expansión hacia el oeste de los Estados Unidos es uno de los temas definitorios de la historia estadounidense del siglo XIX. En 1803, el presidente Thomas Jefferson decidió comprar el territorio de Luisiana al gobierno francés por $ 15 millones.

La Compra de Luisiana fue extendida al río Mississippi que llegaba hasta las Montañas Rocosas y desde Canadá hasta Nueva Orleans. Esta compra duplicó el tamaño de los Estados Unidos. 

Para el presidente Thomas Jefferson, la expansión hacia el oeste del país era la clave para la salud de la nación. Él creía que una república dependía de una ciudadanía independiente y virtuosa para su supervivencia. Además de que la independencia y la virtud iban de la mano con la propiedad de la tierra, especialmente la propiedad de pequeñas granjas.

Toda esta creencia lo llevó a pensar y decir que los que trabajan en la tierra eran el pueblo escogido de Dios. Para proporcionar suficiente tierra para sostener esta población ideal de virtuosos hombres, Estados Unidos tendría que continuar expandiéndose. Destino manifiesto de los Estados Unidos

 A mediados del año 1840, casi 7 millones de estadounidenses quienes eran el 40 por ciento de la población del país, vivían en el oeste trans-Appalachian. Siguiendo un rastro trazado por Lewis y Clark, la mayoría de estas personas habían abandonado sus hogares en el Este en busca de oportunidades económicas.

 Al igual que Thomas Jefferson, muchos de estos pioneros asociaron la migración hacia el oeste, la propiedad de la tierra y la agricultura con la libertad. En Europa un gran número de trabajadores de fábricas quienes formaron una clase trabajadora dependiente y aparentemente permanente. En cambio en los Estados Unidos, la frontera occidental ofrecía la posibilidad de independencia y movilidad ascendente para todos. 

Expansión y la esclavitud en el Oeste 

Mientras tanto, la controversia si se permitiría o no la esclavitud en los nuevos estados del oeste oscureció todas la conversaciones sobre la frontera. En el año 1820 en el compromiso de Missouri se había emitido esta cuestión.

Missouri en la unión como un estado esclavo y a Maine como un estado libre, preservando el frágil equilibrio en el Congreso. Más importante aún, se había estipulado que en el futuro , la esclavitud estaría prohibida al norte del límite sur de Missouri en el resto de la Compra de Louisiana.

Sin embargo, el Compromiso de Missouri no se empleaba a los nuevos territorios que no formaban parte de la Compra de Louisiana. Por esta razón el problema de la esclavitud continuó encontrándose a medida que la nación se expandió.

La economía del Sur se hizo cada vez más dependiente del sistema de trabajo forzado que la mantenía. Mientras tanto, más y más norteños llegaron a creer que la expansión de la esclavitud afectaba su propia libertad, tanto como ciudadanos.

La mayoría pro-esclavitud en el Congreso no parecía representar sus intereses como granjeros yeoman. No se opusieron necesariamente a la esclavitud en sí, pero les molestaba la forma en que su expansión parecía interferir con su propia oportunidad económica.

La Guerra Mexicana y la expansión de los Estados Unidos

A pesar de este conflicto seccional, los estadounidenses continuaron migrando hacia el oeste en los años posteriores a la adopción del Compromiso de Missouri. Miles de personas cruzaron las Montañas Rocosas hacia el Territorio de Oregón. Estos pertenecía a Gran Bretaña, y miles más se mudaron a los territorios mexicanos de California, Nuevo México y Texas.

En 1837, los colonos estadounidenses en Texas se unieron a sus vecinos tejanos (tejanos de origen español) y se independizaron de México. Solicitaron unirse a los Estados Unidos como estado esclavo. Esto prometió alterar el cuidadoso equilibrio que había logrado el Compromiso de Missouri.

También alteró la anexión de Texas y otros territorios mexicanos, por lo que no se convirtió en una prioridad política hasta que el plantador de algodón con entusiasmo expansionista James K. Polk fue elegido para la presidencia en 1844. Gracias a las maniobras de Polk y sus aliados, Texas se unió al sindicato como estado esclavo en febrero de 1846; En junio, después de negociaciones con Gran Bretaña, Oregón se unió como un estado libre.

Ese mismo mes, Polk declaró la guerra a México, alegando (falsamente) que el ejército mexicano había “Intervenido nuestro territorio y derramado sangre estadounidense en suelo estadounidense”. La Guerra Mexicano-Estadounidense resultó ser relativamente impopular, en parte porque muchos norteños se opusieron a lo que vieron como una guerra para expandir la esclavitud.  

El compromiso de 1850

Dos años antes de este compromiso en 1848, el Tratado de Guadalupe Hidalgo puso fin a la Guerra de México y agregó a los Estados Unidos más de 1 millón de millas cuadradas. Siendo esta un área más grande que la Compra de Luisiana. La adquisición de esta tierra reabrió la pregunta que el Compromiso de Missouri aparentemente había resuelto:

¿Cuál sería el estado de la esclavitud en los nuevos territorios estadounidenses? 

Después de dos años de debate cada vez más sutil sobre el tema, el senador de Kentucky Henry Clay propuso otro compromiso, que se constituía en cuatro partes:

  • California entraría a la Unión como un estado libre.
  • El estado de la esclavitud en el resto del territorio mexicano sería decidido por las personas que vivían allí.
  • La trata de esclavos (pero no la esclavitud) sería abolida en Washington, D.C.
  • Una nueva Ley de esclavos fugitivos permitiría a los sureños reclamar esclavos fugitivos que habían escapado a los estados del norte donde no se permitía la esclavitud.
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